Lorsque la sécurité des Buffalo Bills, Damar Hamlin, a fait un arrêt cardiaque et s’est effondrée sur le terrain au milieu d’un match de football du lundi soir à Cincinnati le 2 janvier, Carrie Hastings, à un demi-continent, savait ce qu’elle devait faire – et immédiatement.

« J’avais quelques gars que je savais tout de suite que je devais vérifier », a déclaré Hastings, psychologue du sport et clinicien en santé mentale pour les Rams de Los Angeles. «Plusieurs conjoints et proches. »

La familiarité de Hastings avec le personnel des Rams, et avec laquelle les joueurs pourraient être émotionnellement traumatisés après avoir vu l’urgence médicale choquante de Hamlin, était le produit de passer six saisons avec le club – apprendre à connaître les athlètes, rencontrer les recrues à leur arrivée et être un habitué. présence au club-house. l’installation des Rams.

Il n’y a pas une telle continuité des soins dans la NFL. La ligue travaille à un type de soutien en santé mentale pour ses joueurs, entraîneurs et personnel où une gamme de conseils est standard et facilement disponible.

Il y a un peu plus de trois ans, en 2019, la NFL a mis en place un programme formel pour gérer les besoins en santé mentale de ses employés. Cela faisait partie de la nouvelle convention collective, après que la NFL Players Association ait fait pression pour sa création. Entre autres choses, l’accord exige que chaque équipe ait un médecin agréé en santé comportementale parmi son personnel.

Mais les franchises individuelles ont encore une grande latitude dans la mise en œuvre de cette directive. Certains ont des psychologues du sport à plein temps ; d’autres emploient des cliniciens à temps partiel, tandis que quelques-uns font appel à des prestataires extérieurs et les mettent à la disposition des joueurs, a déclaré Hastings. Et les cliniciens ne sont pas tenus d’avoir une formation sportive, ce que certains psychologues du sport considèrent comme un défaut critique.

« C’est un domaine très spécialisé », a déclaré Sam Maniar, un psychologue consultant pour les Browns de Cleveland qui travaillait auparavant comme clinicien à plein temps. «L’environnement sportif, en particulier au plus haut niveau, est quelque chose qui nécessite une spécialisation, et tous les cliniciens amenés dans la NFL n’ont pas cela. »

Coureuse de sprint et coureuse de haies pendant ses années de premier cycle à Notre Dame, Hastings possède une vaste expérience professionnelle avec les athlètes et est inscrite au registre de psychologie du sport et d’entraînement mental du Comité olympique et paralympique des États-Unis. Elle maintient sa pratique privée à une courte distance en voiture du centre d’entraînement des Rams à Agoura Hills, au nord-ouest de Los Angeles, et bien qu’elle soit techniquement à temps partiel, Hastings a déclaré qu’elle était à l’établissement trois ou quatre fois par semaine « et essentiellement sur appel 24h/24 ». 7 dans la saison. »

À ce titre, Hastings a travaillé pour établir une base de confiance avec des athlètes d’élite qui ne pensent souvent qu’à un psychologue du sport pour les préparer à la compétition.

« Plusieurs fois, un joueur s’engagera dans quelque chose lié à la performance, et cela ouvre la porte à des conversations dans d’autres domaines de la santé mentale », a-t-elle déclaré. « La relation s’approfondit. »

Ce type de présence ancrée dans les équipes est essentiel, disent les cliniciens, d’autant plus que certains athlètes sont devenus plus ouverts sur les défis mentaux et émotionnels auxquels ils sont confrontés et ont indirectement encouragé leurs pairs à être plus ouverts aux défis.

La sensation de tennis Naomi Osaka, les médaillés d’or olympiques Simone Biles et Michael Phelps, les stars de la NBA Kevin Love et DeMar DeRozan ont publiquement discuté de leurs problèmes de santé mentale au cours de la dernière décennie, et plusieurs ont mené des campagnes de sensibilisation. « Je les remercie d’avoir parlé de leurs difficultés et des grands avantages qu’ils ont tirés de l’accès aux soins qui leur était disponible », a déclaré Maniar, qui dirige un centre de performance sportive dans l’Ohio et travaille avec des équipes de football universitaires et secondaires en dehors de son relations avec les Bruns.

La NFL est une arène difficile pour ce genre de conversations. Les joueurs de la ligue sont habitués à surmonter toutes sortes de douleurs et de blessures pratiquement comme condition d’emploi, et pendant la majeure partie de l’existence de la ligue, ses athlètes ont été essentiellement formés pour ne pas montrer de vulnérabilité.

La mise en œuvre du programme à l’échelle de la ligue, bien qu’étant une étape importante, n’a pas considérablement accéléré le rythme du changement. « Je pense que la NFL est toujours un dinosaure à cet égard », a déclaré le quart-arrière des Green Bay Packers Aaron Rodgers au New York Times il y a deux saisons. « Il y a une stigmatisation autour de parler de sentiments, de luttes et de gestion du stress. Il semble y avoir beaucoup de vernaculaires qui marquent cela comme une faiblesse. »

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Le syndicat des joueurs est devenu plus agressif pour résoudre le problème. « Les joueurs de la NFL sont souvent considérés comme le summum de la masculinité, et parce que prendre soin de son propre bien-être mental et chercher du soutien ne sont pas historiquement associés à la masculinité, trop d’entre nous ne donnent pas la priorité à cet aspect de notre santé », a déclaré le syndicat. le président J.C. Tretter, un vétéran de huit ans de la NFL, a écrit dans un article de blog pour les joueurs de 2021, les exhortant à tirer parti des ressources disponibles.

L’urgence très inhabituelle de Hamlin, dans laquelle il a nécessité une RCR sur le terrain avant d’être transporté d’urgence à l’hôpital du stade de Cincinnati où jouaient les Bills et les Bengals, « a vraiment créé de l’anxiété chez certains joueurs et en a défié d’autres », a déclaré Hastings. En plus de contacter plusieurs joueuses individuellement, elle a envoyé un message à toute l’organisation des Rams rappelant aux athlètes, aux entraîneurs et au personnel qu’elle était disponible pour parler.

« Beaucoup ont été réceptifs », a déclaré Hastings. « L’éléphant dans la pièce est la mortalité. Les joueurs savent qu’ils peuvent se blesser et tout le monde a eu des blessures, mais cela impliquait quelque chose sur lequel ils n’avaient aucun contrôle. »

Bills et les joueurs des Bengals de Cincinnati se tenaient dans un silence stupéfait alors que Hamlin était allongé sur le terrain. Quelques jours plus tard, les joueurs de Buffalo avaient encore du mal à exprimer leurs sentiments. « La scène se répète encore et encore dans votre tête », a déclaré le quart-arrière Josh Allen lors d’une conférence de presse, retenant ses larmes. « C’est difficile de décrire ce que j’ai ressenti et ce que mes coéquipiers ont ressenti à ce moment-là. C’est quelque chose que nous n’oublierons jamais. »

Les progrès ultérieurs de Hamlin, y compris sa sortie des soins hospitaliers pour récupérer à la maison, « aideront à atténuer certains des traumatismes que les joueurs ont subis », a déclaré le Dr. Joshua Norman, psychiatre du sport à l’Ohio State University, qui travaille souvent avec des athlètes sur le traitement émotionnel. . « Mais même s’ils essaient de séparer les choses, ces joueurs ont été témoins d’une grave blessure. Certains d’entre eux auront une forte réaction. »

Le Dr Claudia Reardon, psychiatre à l’Université du Wisconsin, a déclaré que le terme « traumatisme vicariant » s’applique dans ce cas. « L’événement traumatique d’origine ne vous est pas arrivé personnellement, mais il est vécu comme traumatisant lorsque vous en avez été témoin ou en avez entendu parler », a déclaré Reardon. Les réactions vont de la peur et de l’impuissance aux cauchemars et aux flashbacks, a-t-elle déclaré, et certains athlètes essaieront d’éviter « les personnes, les lieux ou les choses qui leur rappellent le traumatisme dont ils ont été témoins ».

« Je ne serais pas surpris de voir quelques joueurs prendre leur retraite tôt », a déclaré Maniar. « Et le gros souci, c’est que le joueur joue avec hésitation ou peur. C’est un moyen infaillible de se blesser dans un sport comme le football, qui est une ligue où les contrats ne sont pas garantis. Vous avez entendu le dicton « NFL signifie pas pour longtemps ». « Les joueurs ressentent cette pression. »

Selon les cliniciens, la meilleure chance de la NFL de faire de grands progrès dans la couverture de la santé mentale peut provenir du simple fait qu’elle recrute et développe constamment de nouveaux talents. « La jeune génération est juste plus sophistiquée en matière de santé mentale, point final », a déclaré Norman. «Ils viennent sur un campus universitaire après avoir souvent déjà établi un lien avec leurs besoins en santé mentale, par le biais de conseils ou autrement. Ils sont plus ouverts à l’idée de prendre soin de leur santé mentale. »

Les travaux se poursuivent au sein des complexes franchisés. Hastings et Maniar ont été embauchés par leurs équipes respectives de la NFL des années avant que la ligue ne rende un clinicien obligatoire, et tous deux ont veillé à éloigner le bureau du centre d’entraînement pour les joueurs qui n’étaient pas à l’aise de les voir au travail. Mais dernièrement, a déclaré Hastings, cela change.

« Les joueurs sont plus susceptibles de discuter de ce genre de problèmes entre eux, et très publiquement », a-t-elle déclaré. « À bien des égards, nous avons élaboré notre protocole de santé mentale depuis que j’ai été repêché en 2017. » Dans la NFL, le revirement a été lent.

Cette histoire a été produite par KHN, qui publie California Healthline, le service éditorial indépendant de la California Health Care Foundation.

Cet article est reproduit à partir de khn.org avec la permission de la Henry J. Kaiser Family Foundation. Kaiser Health News, un service d’information éditorialement indépendant, est un programme de la Kaiser Family Foundation, une organisation non partisane de recherche sur les politiques de santé non affiliée à Kaiser Permanente.